Les présidents et leurs musées : Orsay, ou l’histoire d’une transformation
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Connaissez-vous l’histoire mouvementée du musée d’Orsay ?  

En 1900, les palais de l’Exposition Universelle fleurissent au bord de la Seine, pour un événement qui attirera plus de 50 millions de visiteurs. C’est à cette occasion que la gare d’Orsay est construite : la compagnie de chemins de fer Paris-Orléans avait en effet besoin d’une gare située au centre de Paris, toute proche du Grand Palais, histoire de rapprocher les visiteurs de l’exposition de leur destination.

L’architecte, Victor Laloux, doit donc tenir compte de cette situation centrale, avec le Louvre en face, et aux environs un quartier plein d’hôtels particuliers prestigieux.

La gare devient en quelque sorte le tout premier pavillon de l’Exposition, ce que les visiteurs voient en premier, et doit donc leur faire forte impression.   Laloux se doit donc de créer une gare luxueusement décorée : il habille les horloges, sculpte les destinations sur la façade côté Seine, et crée un magnifique pignon vitré pour l’autre façade. Un hôtel tout aussi luxueux est accolé à la gare.  

Après l’Exposition Universelle, la gare continua de desservir le Sud Ouest, mais les évolutions technologiques des chemins de fer la rendirent rapidement obsolète. Elle fut utilisée successivement comme centre d'expédition de colis aux prisonniers pendant la guerre, puis comme centre d'accueil des prisonniers à la Libération. Elle servit de décor à plusieurs films (dont le Procès de Kafka adapté par Orson Welles), et abrita le chapiteau de la compagnie de théâtre Renaud Barrault dans les années 1970.  

L'hôtel ferma ses portes le 1er janvier 1973, non sans avoir joué un rôle historique - c'est dans la salle des Fêtes que le général de Gaulle tint la conférence de presse qui annonçait son retour au pouvoir. De cet hôtel, il reste le grand hall d’accueil et la salle de restaurant ; si le hall n’est pas accessible, cette dernière est toujours ouverte au public, et toujours occupée par un restaurant. Les lustres et les plafonds peints donnent une idée du luxe de l’hôtel d’antan.

Menacée de démolition et de remplacement par un grand hôtel moderne, la gare bénéficia du regain d'intérêt pour le XIXe siècle. La décision officielle de construction du musée d'Orsay fut prise en conseil interministériel le 20 octobre 1977, à l'initiative du Président Valéry Giscard d'Estaing. En 1978, le bâtiment fut classé monument historique et l'établissement public du musée d'Orsay fut créé pour diriger la construction et la mise en oeuvre du musée qui ouvrira ses portes en 1986, après 8 ans de travaux et un chantier qui mobilisa pas moins de 1200 personnes…

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